Una startup utiliza algas modificadas genéticamente para crear pigmentos, proteínas, etc.

El ingeniero biomédico Elliot Roth siempre ha sido un apasionado del espíritu empresarial: encontrar formas respetuosas con el medio ambiente para satisfacer las necesidades básicas de las personas. Hace cinco años, esta misión lo llevó a fundar Spira, una startup con sede en Los Ángeles que utiliza una alga llamada espirulina para fabricar materias primas con carbono negativo. Spirulina, dice Roth, «Es como el maná».

“Estamos tratando de crear materiales que ayuden a las personas y al planeta”, dice.

Los primeros productos de la empresa son los pigmentos, con proteínas para alimentos en preparación. El objetivo: crear una forma descentralizada y localizada de producir materias primas que no utilicen petroquímicos o sustancias de origen animal mediante el uso de algas genéticamente modificadas.

Sofá de surf

Mientras estudiaba en la universidad para obtener un título en ingeniería biomédica, Roth trabajó en un laboratorio donde, dice, se sintió cada vez más frustrado con las tareas menos difíciles que se le encomendaban. Así que abrió un espacio de laboratorio en un moderno garaje en Richmond con su amigo Surjan Singh, quien también se convirtió en cofundador de Spira. A través de una combinación de donaciones, excavación de basura para equipos y otras actividades, construyeron un laboratorio de tres años, enfocándose en la misión de crear cosas que satisfagan las necesidades básicas de las personas utilizando material autorreplicable.

Después de graduarse en 2016, Roth trabajó como consultor. Pero algunos de sus clientes no le pagaron, por lo que se quedó sin dinero. Para salir adelante, empezó a navegar en el sofá de los apartamentos de sus amigos. Para la comida, estudió cómo la NASA alimentaba a los astronautas en el espacio.

Así es como se encontró con la espirulina. Las algas, consideradas una de las formas de vida más antiguas del planeta, también se consideran un súper alimento.

Cuando Roth comenzó a cultivar algas en tanques de acuarios viejos, fue una revelación. Podría ser una forma de resolver el hambre, pensó.

Pero las algas también tenían un sabor amargo. Entonces, utilizando técnicas de edición de genes CRISPR, Roth trabajó para eliminar el mal sabor. En el proceso, se enteró de que si extraía el pigmento, terminaba con una proteína insípida y perfectamente inofensiva.

Productores de algas

Otro descubrimiento: hay muchas pequeñas granjas de algas en todo el mundo, desde Kenia hasta Chad pasando por Tailandia. En colaboración con el Programa Mundial de Alimentos, Roth identificó a los agricultores que podrían proporcionar las algas. Luego obtuvo una subvención de la National Science Foundation para determinar por qué habían fracasado las empresas de algas que trabajaban en biocombustibles. Una de las razones, se enteró, fue que las algas eran más adecuadas para diferentes usos, como la formación de pigmentos. También descubrió que las algas eran muy eficaces para capturar CO2 y tratar las aguas residuales.

Con eso, Roth y su equipo decidieron no cultivar las algas ellos mismos. En cambio, podrían pagar a los agricultores, quienes recibirían un salario digno por hacerlo. Además, «nos dimos cuenta de que los pigmentos estaban donde teníamos que empezar», dice. Su mercado objetivo serían las empresas de alimentos que buscan alternativas a los colorantes artificiales basados ​​en productos petroquímicos. Luego, podrían recurrir a cosméticos, textiles y otros negocios. Después de los pigmentos, el siguiente producto sería la proteína de las algas que venderían a las empresas alimentarias.

Mudarse a Los Ángeles

En 2018, Roth consiguió una inversión inesperada del fundador de la empresa de bebidas y alimentos alternativos Soylent, quien se enteró de la empresa a través de un informe. Estaba buscando formas de cultivar algas para hacer Soylent. El equipo se mudó al centro de Los Ángeles, donde trabajaron en un laboratorio de almacén, antes de mudarse dos años más tarde a un lugar más cercano al Puerto de Los Ángeles.

En 2019, Roth y su equipo lanzaron el primer pigmento (azul). Desde entonces han trabajado con un gran número de empresas alimentarias y ahora se dedican a empresas de cosmética. Venden a unos 1.000 clientes, la mayoría de los cuales son empresas de alimentos, según Roth. Y sacan un pigmento rojo, al mismo tiempo que recaudan dinero para producir y comercializar proteínas. La compañía recaudó previamente $ 485,000 en una ronda de inversión previa a la semilla. Los ingresos son de aproximadamente $ 350.000.

Los 36 agricultores que abastecen de algas a la empresa se encuentran en su mayoría en ambientes desérticos, donde no tienen acceso a otros cultivos. La compañía les paga un salario digno, dice Roth, además de ayudarlos a hacer crecer sus negocios.

Roth inició siete negocios a la edad de 17 años, cuando creó una aplicación para conectar a las personas en los bares. Esto tuvo problemas cuando la policía confiscó la identificación falsa que estaba usando para registrar los terrenos.

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