Una mejor manera de gravar a las corporaciones que el impuesto mínimo en los libros de la Casa

Después de rechazar los aumentos en la tasa de impuestos corporativos para ayudar a pagar el plan Build Back Better del presidente Biden, los demócratas de la Cámara de Representantes aprobaron un impuesto mínimo alternativo del 15% sobre los ingresos que las grandes empresas informan a sus empleados. Este impuesto sobre los ingresos contables generaría alrededor de $ 300 mil millones en 10 años. Pero crea un lío de problemas políticos y administrativos.

Esta es una mejor manera: Permita que las empresas tomen solo, digamos, el 80% del valor de sus deducciones y créditos. La idea, sugerida por la profesora de contabilidad del MIT Michelle Hanlon en el episodio del 11 de noviembre del podcast de TPC, The Prescription, tiene múltiples ventajas sobre el impuesto sobre los libros.

Ingresos contables e impositivos separados

Tampoco es perfecto. Pero eso evitaría que las empresas utilicen las preferencias fiscales para pagar poco o ningún impuesto y, al mismo tiempo, evitar muchas de las trampas de los impuestos en los libros. Podría ser:

· Ser menos complejo administrativamente.

· Dejar la definición de ingresos contables al Consejo de Normas de Contabilidad Financiera (FASB), no al Congreso.

· Evitar que las empresas manipulen los resultados de los estados financieros para evitar el impuesto en los libros.

· Desalentar nuevas evasiones fiscales.

· Ampliar la base impositiva corporativa sin que el Congreso tenga que tomar la difícil decisión política de derogar explícitamente las preferencias fiscales.

· Aplicar a todas las empresas, no solo a las grandes empresas públicas.

Analicemos algunos de estos problemas.

Definir ingresos contables

El impuesto sobre los libros podría llevar al Congreso a definir los ingresos de los estados financieros. Esto podría politizar la divulgación y posiblemente hacer que las finanzas corporativas sean menos transparentes para los accionistas. En cambio, no sería un problema si el Congreso limitara los beneficios de la base impositiva existente.

Otra posible consecuencia de utilizar los ingresos de los estados financieros como base impositiva alternativa es que las empresas evitarán el impuesto mínimo subestimando o difiriendo sus ingresos. Esto sucedió la última vez que el Congreso aprobó un impuesto sobre los libros hace 35 años.

Otro problema: el proyecto de ley ya excluye ciertas preferencias del impuesto mínimo contable, como el crédito fiscal para investigación y experimentación, otros créditos comerciales generales y ciertos créditos para la producción de energía verde. Ninguno de estos elementos se utiliza normalmente para calcular el resultado de los estados financieros.

Si los legisladores continúan por este camino, la base impositiva en los libros podría parecerse inquietantemente a la base impositiva sobre la renta habitual. Al limitar el valor de todas las preferencias, el Congreso podría evitar este problema.

Oportunidades de elusión fiscal

El impuesto a los libros también crearía nuevas posibilidades de evasión fiscal. Por ejemplo, las megaempresas podrían evitar la mayor parte del impuesto mínimo subcontratando trabajo que requiera equipo de capital.

La mayor diferencia entre los ingresos contables y los ingresos fiscales es la depreciación. Actualmente, las empresas pueden deducir el 100% del costo de los equipos en el año en que los adquieren. Pero las empresas sujetas al impuesto sobre libros deberían beneficiarse de la depreciación fiscal durante la vida útil de la inversión.

Las grandes empresas estatales podrían evitar esto subcontratando actividades que utilizan activos fijos a empresas más pequeñas o empresas organizadas como intermediarias. Dado que estas empresas no estarían sujetas al impuesto contable mínimo, podrían depreciar completamente el equipo en el primer año y transferir sus costos más bajos después de impuestos a sus grandes clientes corporativos.

El Congreso detendría esto limitando el valor de las preferencias fiscales para todas las empresas. Si es necesario, podría eximir a las pequeñas empresas.

Dos cambios más

Las preferencias comerciales son importantes y a menudo superan lo que las empresas pueden utilizar en un año determinado. En 2018, los $ 51 mil millones en créditos fiscales comerciales generales incluyeron $ 23 mil millones para investigación y experimentación, $ 12 mil millones para energía y $ 9 mil millones para viviendas sociales. Aproximadamente $ 100 mil millones en créditos fiscales no utilizados se trasladaron de años anteriores.

TPC estima que si el Congreso derogara la depreciación adicional pero permitiera una depreciación más generosa que la depreciación económica, aumentaría los impuestos corporativos en aproximadamente $ 45 mil millones en 10 años.

Un descuento en el crédito fiscal podría acompañar a otros dos cambios que ayudarían a prevenir la elusión de impuestos corporativos.

El primero es el paquete de reformas internacionales ya incluido en el plan BBB.

El segundo requeriría que las empresas públicas revelen la cantidad de impuestos que realmente pagan en un año determinado. Sin entender qué impulsa las diferencias entre los ingresos contables y los ingresos fiscales, es difícil limitar la evasión fiscal.

Solución del mundo real

En un mundo ideal, el Congreso eliminaría o reformaría deducciones y créditos ineficientes. Pero en el mundo real, probablemente ese no sea el caso.

Con el impuesto sobre los libros, el Congreso parece decirle a las empresas: Queremos que aprovechen los incentivos fiscales que creamos para fomentar ciertas actividades económicas. Pero no demasiado. Y si informa las ganancias a los accionistas, queremos que pague impuestos sobre esas ganancias.

Si estos son los objetivos, una solución simple y directa es obligar a las empresas a reducir estas preferencias en todos los niveles. No es perfecto Pero eso sería una gran mejora con respecto a intentar crear un impuesto completamente nuevo sobre la marcha.

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