Una advertencia sobre quién se beneficia realmente de las subvenciones fiscales

Una predicción: cuando el Congreso finalmente apruebe el proyecto de ley Build Back Better, los ejecutivos de Hill introducirán discretamente al menos una oscura exención fiscal de último momento para un grupo de élite de contribuyentes ricos. Pocos legisladores sabrán que él está allí. Los periodistas solo se enterarán una vez aprobada la medida.

No será la primera vez. La Ley de Empleos y Reducción de Impuestos de 2017 incluyó un paquete enormemente generoso de exenciones fiscales para los inversores en Zonas de Oportunidad (OZ). En su nuevo libro muy solicitado, Solo los ricos pueden jugar, David Wessel cuenta la fascinante – y edificante – historia de cómo surgió este arreglo y a qué condujo.

Wessel, quien cubrió la política fiscal de El periodico de Wall Street y ahora dirige el Centro Hutchins de Política Fiscal y Monetaria en la Brookings Institution, muestra cómo el Congreso llegó a convertir una idea oscura en ley. Luego revela cómo funcionan realmente estas exenciones fiscales.

La idea de Sean Parker

Los OZ son una creación de Sean Parker, fundador de Napster y primer presidente de Facebook.

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. En 2013, mientras Parker jugaba con una cura para el cáncer, tuvo otra idea: ofrecer a los inversores ricos enormes exenciones fiscales por invertir dinero en comunidades de bajos ingresos.

Parker creía que estas nuevas inversiones impulsarían el desarrollo económico y crearían puestos de trabajo. El resultado hasta ahora: una nueva forma para que los mega-ricos protejan las ganancias de inversión de los impuestos a las ganancias de capital que hace poco para ayudar a las comunidades en dificultades. El análisis de costo / beneficio de este uso del dinero de los contribuyentes no es bueno.

En el relato de Wessel, Parker no sabía nada al principio sobre cómo lograr que se aprobara una ley en el Congreso. Pero tenía mucho dinero para compartir. Y conoció a dos operadores de Washington inteligentes y bien conectados, un ex miembro del personal de la administración de Obama y un ex asistente del Congreso del Partido Republicano. Usaron parte del dinero de Parker para iniciar un grupo de expertos llamado Economic Innovation Group (EIG).

Vínculos políticos

Luego, al estilo clásico de Washington, EIG encargó un libro blanco para promover OZ. Para escribirlo, el grupo contrató a Kevin Hassett, quien se convertiría en uno de los principales asesores económicos de la Casa Blanca de Donald Trump, y a Jared Bernstein, ex economista jefe del vicepresidente Joe Biden y ahora uno de los principales asesores económicos del presidente Biden.

Pero incluso los libros blancos escritos por economistas bien conectados no logran aprobar las facturas. Se necesita al menos un legislador influyente para que el proyecto de ley sea una prioridad máxima. No puede ser un interés pasajero. Debe estar en la parte superior de su lista de deseos legislativos.

Parker consiguió al senador republicano de Carolina del Sur, Tim Scott.

Luego, dos eventos sellaron el trato.

Primero, Donald Trump, quien, como señala Wessel, incluía bienes raíces, fue elegido presidente. Luego tuvo lugar la violenta manifestación nacionalista blanca en Charlottesville, Virginia. Scott, uno de los pocos republicanos negros en el escenario nacional, se reunió con Trump para discutir el evento y la respuesta del presidente. Salió con el respaldo de Trump para los OZ. Meses después, los líderes republicanos del Senado deslizaron la idea en el gigantesco recorte de impuestos de 2017 a favor de Scott.

Cómo funcionaban los OZ

Pero eso fue solo el comienzo. Wessel quería saber qué había sucedido con estas exenciones fiscales. La ley casi no requiere divulgación de las inversiones de OZ. Así que buscó a fondo los esfuerzos de desarrollo económico en Portland OR y Baltimore MD para ver cómo funcionan las áreas en el mundo real. Lo que encontró es a la vez descorazonador y nada sorprendente.

El Departamento del Tesoro de Trump ha permitido a los gobernadores elegir áreas bajo reglas extremadamente laxas. Y muchos han tenido la tentación de elegir áreas que ya están listas para despegar. De hecho, Wessel informa que incluso una parte del Strip de Las Vegas se encuentra en un OZ designado.

Esta flexibilidad por sí sola puede haber socavado la capacidad del programa para beneficiar a los más necesitados. Algunos de los hallazgos de Wessel sobre el programa a nivel nacional:

Con 8.764 áreas designadas para elegir y menos dólares subsidiados por impuestos de lo que esperaban los patrocinadores, los inversores están invirtiendo su dinero en proyectos de bajo riesgo y alto rendimiento en comunidades que ya se están aburguesando. Las áreas de gran pobreza han recibido poco.

· Entre los proyectos más populares: viviendas de estudiantes de alta gama y unidades de almacenamiento.

· De todos modos, se habrían financiado muchos proyectos de OZ.

· Al acelerar la gentrificación, algunos proyectos han desplazado perversamente a los habitantes más pobres de las comunidades en dificultades, las mismas personas a las que se suponía que debían ayudar.

· Los detalles importan. Mucho.

Idealista … arrogante

Algunos expertos en impuestos y desarrollo económico, incluido mi colega del Urban Institute Brett Theodos, han advertido a los promotores de OZ contra estos escollos. Pero los seguidores no escucharon.

Todavía había muchos ganadores. Los propietarios de tierras comerciales en las áreas designadas han cosechado grandes beneficios. Como mi colega en TPC, Steve Rosenthal, predijo en agosto de 2018, los fideicomisarios de los grupos de inversión de OZ y los inversionistas adinerados que han reducido o incluso eliminado los impuestos a las ganancias de capital han seguido su ejemplo.

Wessel cree que Parker y sus facilitadores de Washington fueron bien intencionados y merecen crédito por su atrevimiento e ingenio. También dice que eran «idealistas, arrogantes, tercos e ingenuos».

Mientras observa cómo se desarrolla el capítulo final de Build Back Better, tenga en cuenta las OZ. Es casi seguro que el Congreso caiga en otra oscura exención fiscal que beneficiará a unas pocas personas muy ricas.

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