Diagnosticar digitalmente las diferencias de aprendizaje en los niños, de forma asequible

Diana Heldfond, diagnosticada con dislexia y TDAH a la edad de siete años, recibió varios servicios de apoyo al aprendizaje hasta que se graduó de la escuela secundaria. Luego vino la universidad y un trabajo en un banco de inversión en la ciudad de Nueva York.

Pero cuando Covid golpeó y Heldfond regresó a San Francisco para trabajar de forma remota desde la casa de su familia, comenzó a pensar en lo que realmente quería hacer con su vida. Su respuesta la trajo de vuelta a sus experiencias de niña en la escuela.

Da la casualidad de que Heldfond había estado pensando durante algún tiempo en una idea de inicio, que crearía una plataforma digital destinada a aumentar la accesibilidad y reducir el costo de los servicios para estudiantes con dificultades de aprendizaje y de atención. Al ver que los consumidores adoptan la telemedicina y las escuelas que adoptan la educación en línea, decidió que era el momento adecuado. “La pandemia ha proporcionado un estudio de caso de dos años que demuestra que esta es una forma válida de atender a los estudiantes”, dice.

Entonces, a la edad de 26 años, Heldfond formó Parallel Learning para desarrollar y administrar dicha plataforma. Acaba de implementar oficialmente el servicio.

La compañía también recaudó recientemente $ 2.8 millones en una ronda de financiamiento liderada por Vine Ventures.

No solo para los ricos

Uno de cada cinco estudiantes en los Estados Unidos tiene problemas de aprendizaje o de atención, como dislexia o TDAH, según el Centro Nacional para Discapacidades del Aprendizaje. Por lo general, los estudiantes de escuelas públicas que tienen dificultades en clase pueden ser evaluados por especialistas. Si descubren que hay diferencias que pueden abordarse mediante diversas terapias y adaptaciones, producen un Programa de educación individualizado (IEP), una declaración escrita que describe el programa educativo diseñado para ayudar a ese niño.

Pero las evaluaciones no explican necesariamente por qué el niño está experimentando los problemas identificados, según Heldfond. O, una evaluación académica puede revelar que un estudiante no es elegible para recibir servicios. Además, los estudiantes que reciben apoyo deben ser reevaluados cada tres años. Por lo tanto, las familias que pueden pagarlo suelen pagar evaluaciones privadas.

Pero son caras: las evaluaciones psicológicas suelen costar entre $ 4,000 y $ 8,000 en las principales áreas metropolitanas, con un costo promedio de $ 3,000 en todo el país, según Heldfond. Y puede llevar un tiempo concertar una cita y luego recibir una evaluación.

La Alternativa Paralela es una plataforma a través de la cual los niños pueden pasar por un proceso de evaluación y recibir un diagnóstico a lo que Heldfond describe como “una fracción del costo”.

«Estamos tratando de reducir el costo de estos servicios y hacerlos más ampliamente disponibles en todos los niveles para que ya no estén reservados para el subconjunto más rico de Estados Unidos», dice.

Cinco horas de prueba

La plataforma asocia un equipo de evaluación con cada niño. La prueba de cinco horas incluye evaluaciones cognitivas, sociales, emocionales y de otro tipo. Las familias reciben un informe, que es revisado por un médico, en aproximadamente una semana.

Si lo desean, las familias también pueden tener acceso a terapeutas educativos para trabajar con sus hijos en las habilidades de lectura, escritura o matemáticas. Además, existe un programa de entrenamiento de funciones ejecutivas para abordar las habilidades del mundo real, como la gestión del tiempo. La compañía también está implementando nuevos servicios en áreas como logopedia y terapia ocupacional. En algunos casos, las familias pueden comenzar con un especialista en educación y luego pasar a una evaluación más tarde.

La compañía también trabaja directamente con los distritos escolares, que generalmente necesitan presentar un IEP en 30 a 45 días, para ayudarlos a cumplir con estos plazos.

Una beca en un curriculum vitae

Heldfond tuvo el germen de la idea cuando todavía trabajaba como banquera de inversión durante una reunión con una empresa que había invertido en una empresa de educación. La mujer con la que se estaba reuniendo notó una beca para estudiantes con discapacidades en el currículum de Heldfond, lo que llevó a una discusión de una hora sobre el potencial comercial de crear soluciones en línea para brindar servicios.

Según Heldfond, también es importante educar a las familias sobre cómo defender a sus hijos y hacer de los niños sus propios defensores. Era importante cuando ella era una niña y es igual de importante ahora. “Soy una de las afortunadas”, dice. «Pero no ha cambiado mucho desde que comencé la escuela». En particular, encuentra que muchos maestros todavía carecen de capacitación para identificar posibles diferencias de aprendizaje en sus estudiantes que podrían requerir intervención.

Heldfond también recuerda vívidamente cómo era ser visto como alguien con diferencias. Señala la experiencia de que le dijeran que era diferente sin entender lo que realmente significaba, además de ser sacada repentinamente del aula para una evaluación. “Fue bastante traumático”, dice ella. Aparte de cualquier otra cosa, la plataforma, dice, eliminará la necesidad de todo.

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