¿Cómo medimos la inflación?

La inflación ha aparecido mucho en las noticias este año. Existe una discusión en curso sobre el impacto potencial de las acciones de la Reserva Federal y el gasto del gobierno federal en la inflación.

Los consumidores están preocupados por la inflación y su impacto en su poder adquisitivo. Conceptualmente, la inflación es fácil de entender. Sin embargo, nuestras experiencias personales con la inflación pueden no alinearse con el concepto o con la inflación como se informa en las noticias.

La inflación va en aumento. ¿Qué significa? ¿Alguien sabe?

El concepto de inflación está estrechamente relacionado con la evaluación del nivel de vida y el «costo de vida». Los economistas (y todos los demás) quieren saber si los niveles de vida están mejorando. Debería ser fácil de medir, solo cuente los bienes y servicios que las personas consumen cada año. Si los recuentos son más altos este año que el año pasado, la gente está mejor.

Para hacer esto concreto, imagina a alguien que come todo pollo y arroz, 200 libras de pollo y 2000 libras de arroz, por ejemplo. Si compran un 20% más de pollo y arroz este año que el año pasado, se podría decir que su nivel de vida ha aumentado un 20%.

La tabla proporciona detalles y el gráfico lo ilustra. Las cantidades de pollo y arroz son un 20% mayores, al igual que el presupuesto. Esto se traduce en una mejora del nivel de vida del 20%, sin inflación, porque los precios no han cambiado. [The solid orange line represents this year’s budget at this year’s prices (and passes through this year’s basket), while the dotted blue line represents last year’s budget at last year’s prices (passing through last year’s basket).]

Lamentablemente, medir el nivel de vida y la inflación no es tan fácil. Los economistas tratan de averiguar si a las personas les va mejor ahora que antes y qué tan bien deben abordar tres cuestiones. Primero, la gente no compra bienes y servicios en proporciones fijas. Por ejemplo, suponga que alguien compra un 50% más de pollo este año que el año pasado y un 10% menos de arroz. ¿Son mejores o peores? ¿De cuanto? Podríamos responder “entre un 10% peor y un 50% mejor”, pero eso no es ni preciso ni satisfactorio.

En nuestro ejemplo, los gastos se habrían incrementado en un 20%. En ausencia de un cambio en los precios, podríamos argumentar que su nivel de vida ha aumentado en un 20%. Por cierto, este es el concepto básico detrás de la medición del producto interno bruto (PIB): medimos el progreso económico como el cambio de valor de bienes y servicios producidos cada año.

Ahora el segundo problema: el precio aumenta. Suponga que todos los precios aumentan en el mismo porcentaje (digamos, un 10%). Es inflación, aumento del nivel general de precios, aumento del costo de vida (disminución del poder adquisitivo del dólar). Dado que ambos precios han aumentado un 10%, es intuitivo que la inflación sea del 10%.

Estimamos la inflación calculando cuánto ha aumentado el costo de vida, es decir, comparando cuánto tendríamos que gastar este año con el año pasado para comprar últimos años canasta de alimentos (200 libras de pollo y 1000 libras de arroz). También podemos estimar la inflación calculando cuánto habría costado este año en comparación con el año pasado para comprar este año canasta de alimentos (300 libras de pollo y 900 libras de arroz). Ambas estimaciones de inflación son del 10%.

Dado que el gasto total aumentó en un 32% y el costo de vida en un 10% (inflación), el nivel de vida habría aumentado en un 20% (32% -10% – 2% «gran ajuste al cambio» – ver cuadro a continuación) . Esto ya lo sabíamos gracias a nuestro análisis de la evolución de los gastos sin cambiar los precios.

Finalmente, el tercer problema: los precios de los bienes y servicios no siempre cambian en la misma proporción. En nuestro último ejemplo, veremos qué sucede cuando los precios del pollo suben un 10% mientras que los precios del arroz suben un 50%. Las cantidades son las mismas que antes.

La tabla muestra que los gastos aumentan en un 50%. Podemos calcular la evolución del coste de la vida de dos formas. Uno se pregunta cuánto más cuesta comprar la canasta del año pasado a los precios de este año: $ 1,300 frente a $ 1,000 o el 30%. O podemos preguntar cuánto más costaría comprar la canasta de este año pagando los precios de este año en lugar de los precios del año pasado: $ 1,500 frente a $ 1,200 o el 25%.

También podemos ver esto en los siguientes gráficos. Calculamos los cambios en el nivel de vida (flechas continuas) mantener los mismos precios y cambiar las canastas (cambio de una línea de puntos a una línea continua del mismo color). Calculamos la inflación (flechas punteadas) mantener las canastas iguales y cambiar los precios (cambie de azul a naranja para líneas punteadas o continuas).

Hay dos caminos para pasar de la canasta del año pasado y los precios del año pasado a la canasta de este año y los precios de este año:

  • Comience con los precios del año anterior y calcule la mejora en los niveles de vida: cuánto más podemos comprar este año ($ 1,000 para la canasta del año pasado a $ 1,200 para la canasta de este año, una mejora del 20%). Luego calcule la inflación como la diferencia en el costo de la canasta de ese año de los precios del año anterior a los precios del año actual ($ 1200 a $ 1500, un aumento del 25%).
  • Comience con la canasta del año anterior y calcule la inflación como la diferencia de costo entre los precios del año anterior y los precios de este año ($ 1,000 a $ 1,300 – 30%). Luego calcule el aumento en el nivel de vida como el aumento en los costos de la canasta del año anterior a la canasta de este año con los precios del año en curso ($ 1300 a $ 1500 o 15%).

¿Qué cálculo de inflación debemos utilizar?

¿Qué estimación de la inflación es «correcta»? »¿La inflación es del 25% o del 30%? En general, el uso de las cantidades de este año tiende a producir una estimación de inflación más baja, ya que las personas tienden a aumentar su gasto en artículos con aumentos de precios más pequeños (también conocidos como disminuciones de precios relativos). Es pollo en este ejemplo: su aumento de precio del 10% es menor que cualquiera de las estimaciones de inflación. La gente tiende a recortar el gasto en artículos con aumentos de precio más altos (o relativos) (el aumento del 50% del precio del arroz es mayor que cualquiera de las estimaciones de inflación).

Desafortunadamente, no existe una respuesta correcta. Un economista llamado Laspeyres inventó la medida usando la canasta del año pasado, y otro llamado Paasche inventó la otra. Ambos son métodos de estimación bien aceptados. De hecho, hay muchas formas de estimar la inflación. Como ejemplo, podríamos promediar las estimaciones de Laspeyres y Paasche para construir una tercera estimación.

La inflación es relativa.

Nuestro sencillo ejemplo ilustra la dificultad de separar los cambios de precios relativos de la inflación. Si tuviéramos que hablar con alguien que vive únicamente de pollo, diría que la inflación está sobreestimada: el precio que más les importa ha subido menos (solo un 10%) que la tasa de inflación informada del 25% o 30%. Por otro lado, alguien que solo compra arroz diría que la tasa de inflación reportada es demasiado baja. ¡El precio más importante para ellos aumentó aproximadamente el doble de rápido (50%)!

Entonces, cuando escuchamos algo como «la inflación de la atención médica está aumentando más rápido que la inflación informada», podemos interpretarlo como «los precios de la atención médica están aumentando más rápido que otros precios». Esto podría suceder incluso si la inflación fuera cero y el poder adquisitivo del dólar no cambiara en su conjunto.

Estimar la inflación es mucho más complejo de lo que sugiere este simple ejemplo. Además de elegir el período base (año anterior o actual), necesitamos decidir qué canasta o presupuesto usaremos para estimar la inflación. En mi próximo artículo, analizaré el IPC (índice de precios al consumidor) y el PCEPI (índice de precios del gasto de consumo personal).

El contenido anterior refleja las opiniones de Rick Miller y está sujeto a cambios en cualquier momento sin previo aviso. El contenido proporcionado en este documento es solo para fines informativos y no debe usarse ni interpretarse como un consejo de inversión o una recomendación con respecto a la compra o venta de ningún valor. No hay garantía de que las declaraciones, opiniones o pronósticos proporcionados en este documento resulten ser correctos.

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